El aeropuerto Changi de Singapur fue considerado como el mejor del mundo, pero ¿cómo está manejando la pandemia de coronavirus?

  • Changi y otros aeropuertos de Asia construidos para asombrar a los visitantes ahora se centran en servir como las primeras líneas de defensa en contra de la propagación de Covid-19
  • Las filas de aviones aterrizados permanecen inactivas en el asfalto en formaciones estrechas y dos de las cuatro terminales han sido cerradas
Una azafata de Singapore Airline en la Terminal Tres del Aeropuerto de Changi en Singapur. Foto: EPA

Volar es a menudo una idea de último momento cuando se visita el aeropuerto Changi de Singapur. Con sus jardines de mariposas y orquídeas, la fragancia a medida del aeropuerto y el centro comercial con cúpula de vidrio que alberga la cascada interior más alta del mundo, la experiencia se considera el estándar de oro de los aeropuertos internacionales: un claro ejemplo de todo lo que sus austeras contrapartes estadounidenses no son.

Pero el aeropuerto coronado como el mejor de ocho años en el mundo se ha visto humillado por la pandemia de Covid-19.

El tráfico de pasajeros ha caído un 99 por ciento desde abril. El inicio de una quinta terminal en una parcela de tierra aproximadamente del tamaño del Aeropuerto Internacional de Los Ángeles se archivó durante dos años. Y los ejecutivos del aeropuerto, más acostumbrados a mostrar comodidades caprichosas como un patio de juegos de doble hélice de cinco pisos, en su lugar están entusiasmados con nuevas medidas de seguridad, como un robot desinfectante itinerante, botones de ascensor sin contacto y pasamanos de escaleras mecánicas de limpieza ultravioleta.

Reducido a una pequeña cantidad de pasajeros, Changi y otros aeropuertos de Asia construidos para asombrar a los visitantes ahora se centran en servir como las primeras líneas de defensa en contra de la propagación de Covid-19. En estos días, se trata menos de conjurar serenidad en medio de la grandeza que de presentar un cuadro inquieto de pruebas de temperatura, avisos de cuarentena y pruebas de hisopos.

Changi y sus pares, como el Aeropuerto Internacional de Hong Kong y el Aeropuerto Internacional de Incheon de Corea del Sur, podrían operar como caparazones de sí mismos en los meses y quizás en los años venideros, lo que provocaría una reorganización del panorama competitivo y una reinvención del papel de los aeropuertos en un mundo muy cambiado.

“Hasta que se supere la pandemia, la tentación es pensar que los adornos son innecesarios y que todo lo que uno necesita es una forma segura de llegar a su vuelo”, dijo Alan Tan, experto en la industria de la aviación en la Universidad Nacional de Singapur. “Pero el aeropuerto que puede encontrar el punto óptimo entre proteger la salud de los pasajeros y proporcionar una experiencia cómoda surgirá como el centro de elección”.

La crisis existencial marca un revés dramático para la industria de la aviación en Asia, que se encontraba en medio de la mayor expansión del mundo hace menos de un año.

El constante crecimiento económico, una floreciente clase media y un aumento en el turismo y las aerolíneas de bajo presupuesto impulsaron la demanda de nuevas terminales y pistas de pasajeros en China, Tailandia, Malasia, Indonesia, Vietnam, Filipinas y Corea del Sur.

La región de Asia y el Pacífico representó el 45% del crecimiento mundial de pasajeros en la década que terminó en 2018, según el Consejo Internacional de Aeropuertos de Asia y el Pacífico, un grupo comercial.

En ese momento, el número de los llamados mega-aeropuertos en la región, instalaciones que manejan a más de 40 millones de pasajeros por año, aumentó de 23 a 23.

Sin restricciones por las limitaciones de tierra y el NIMBYism que complica la modernización de aeropuertos obsoletos en los EE. UU., Asia agregó gigantes como el Aeropuerto Internacional Beijing Daxing de 11.300 millones de dólares, que se espera sea el más activo del mundo en las próximas décadas.

Viajeros en la sala de llegadas de la Terminal Uno del Aeropuerto de Changi en Singapur.  Foto: EPA
Viajeros en la sala de llegadas de la Terminal Uno del Aeropuerto de Changi en Singapur. Foto: EPA

Hong Kong comprometió US $ 18 mil millones para expandir su aeropuerto con una tercera pista y una terminal adicional, al tiempo que planifica un centro comercial adyacente de US $ 20 mil millones (el cambio de imagen tan esperado de LAX por US $ 14 mil millones, que incluye un vestíbulo satelital y un tren, sigue en camino a pesar de la pandemia, dijo un portavoz).

“A diferencia de otras regiones, todos los países que miró en Asia tuvieron una expansión sustancial en los aeropuertos”, dijo Sajal Kishore, director senior de calificaciones de infraestructura global en Fitch Ratings. “Ahora todo ha cambiado. Probablemente no volveremos a los niveles de 2019 hasta 2021 o 2022 “.

Eso puede ser optimista. Es posible que una vacuna no se distribuya ampliamente hasta 2023, dejando a la industria de la aviación en un peligro financiero creciente. Aerolíneas como la aerolínea de bajo costo de Malasia AirAsia, que suspendió sus acciones el miércoles, están al borde de la insolvencia.

Se prevé que los ingresos de los aeropuertos de Asia-Pacífico disminuyan un 59% este año en comparación con el 47% de las instalaciones en América del Norte, dijo Stefano Baronci, director general del Consejo de Aeropuertos Internacional de Asia-Pacífico.

A la presión se suma el temor de que la pandemia haya alterado para siempre la cultura corporativa y que los viajes de negocios nunca se recuperen por completo, especialmente después de que la adopción generalizada de videoconferencia ha disminuido la urgencia de que los empleados suban a un avión.

“Si es una opción entre usar Zoom o Skype o tener que hacerse una prueba de hisopo en un aeropuerto, es obvio”, dijo Jason Buckalew, un ejecutivo de ventas con sede en Singapur para una compañía de software de telecomunicaciones, que solía realizar cuatro seis viajes de negocios al mes que requerían volar desde Changi.

Los viajeros son examinados para detectar fiebre en la sala de llegadas de la Terminal Uno del Aeropuerto de Changi en Singapur.  Foto: EPA
Los viajeros son examinados para detectar fiebre en la sala de llegadas de la Terminal Uno del Aeropuerto de Changi en Singapur. Foto: EPA

Algunos países están aprovechando el relativo éxito de Asia en contener el virus para establecer burbujas de viaje y carriles verdes para permitir la visita de un número limitado de turistas extranjeros y trabajadores esenciales. Sin embargo, sin una vacuna, tales medidas probablemente no generarán impulso para estimular un repunte en la aviación, dijeron los expertos.

Tailandia, un país que tiene infecciones reportadas a alrededor de 3.200, dijo que abriría sus fronteras a 1.000 turistas extranjeros por día en agosto a un puñado de provincias. Solo serán bienvenidos los visitantes de países considerados libres de la pandemia, incluidos China, Japón y Taiwán.

La forma en que los gobiernos determinan qué países están teniendo buenos resultados con la enfermedad y cuáles mal sigue siendo un punto de discusión. Indonesia, a pesar de tener el peor brote de Covid-19 en el sudeste asiático, anunció que permitiría que los visitantes extranjeros ingresen a Bali a partir del 11 de septiembre para ayudar a revivir la industria turística maltratada de la isla turística.

Pero el virus sigue siendo tan mercurial como perjudicial. Un nuevo brote en Hong Kong la semana pasada subraya cómo las condiciones, incluso en las ciudades más exitosas, pueden conducir repentinamente a infecciones crecientes.

“Los carriles o burbujas verdes serán muy susceptibles a detenerse y comenzar a medida que surjan nuevos grupos de enfermedades hasta que obtengamos una vacuna”, dijo Nicholas Consonery, director de investigación de mercados globales para Eurasia Group, una consultora de riesgo político. “Cualquier acuerdo para viajes más libres entre dos gobiernos estará sujeto a ser rescindido de inmediato si uno de esos países tiene un brote nuevo o inesperado”.

El gobierno de Singapur sigue desconfiando de un nuevo brote, incluso después de levantar un cierre el mes pasado. Las máscaras son obligatorias, las personas solo pueden reunirse fuera de sus hogares en grupos de cinco o menos y los visitantes extranjeros siguen prohibidos.

“Estamos tratando de determinar cómo será la terminal del futuro”, dijo Ivan Tan, portavoz en jefe del Grupo del Aeropuerto Changi. “¿Tenemos que hacer cosas como mejorar la circulación del aire para reducir los patógenos en el aire? ¿Cómo hacemos las cosas sin contacto como sea posible?

No hace muchos meses, no era raro que los padres llevaran a sus hijos pequeños a Changi los fines de semana para dejarlos correr por las terminales alfombradas cavernosas. Ahora, los singapurenses están comenzando a reservar “vacaciones” en un hotel de aeropuerto para poder pasar tiempo en el Jewel, el centro comercial con cúpula más conocido por su cascada de “vórtice de lluvia” diseñada por Moshe Safdie de 130 pies de altura.

“Es algo singularmente singapurense pasar tiempo en el aeropuerto”, dijo Tan. “Nunca harías eso en LAX”.

Origen: scmp.com

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