Cómo un empresario polaco pasó de un campo de concentración nazi a ser ‘el Sam Walton de Brasil’.

El asombroso viaje de Samuel Klein es la verdadera historia de alguien que transformó trapos en riqueza.

Para los empresarios honestos y exitosos, el legendario viaje de  harapos a riqueza está salpicado de iniciativa, desgracia, recompensa, suerte (buena y mala) y muchas lecciones. En la notable vida del difunto Samuel Klein, todos esos elementos están

presentes en tal superabundancia que hacen de su verdadera historia algo casi increíble. Es ciertamente una de las más increíbles que he encontrado, e involucra a dos de mis países favoritos también.

De la pobreza a la riqueza es, en este caso, un eufemismo. En su punto más bajo, Klein estaba en la fila hacia la muerte en un campo de concentración nazi en la Polonia ocupada. En el otro extremo, algunos años después, era uno de los hombres más ricos de Brasil, al otro lado del mundo.

Klein nació de padres judíos el 15 de noviembre de 1923 en Zaklików, en el sudeste de Polonia. Es una pequeña ciudad aún hoy, con apenas 3.000 habitantes. En particular, sus ciudadanos participaron en un levantamiento de un año de duración en 1863-64 contra los rusos en un intento fallido pero valiente de resucitar la Mancomunidad Polaco-Lituana.

El padre de Samuel trabajó como carpintero. Le proporcionó un ingreso muy modesto que utilizó para alimentarse a sí mismo, a su esposa y a sus nueve hijos. Samuel sólo asistió a los primeros cuatro años de la escuela primaria, luego fue a trabajar para ayudar a su padre. Siendo judíos, la familia Klein se enfrentó a un peligro inmediato y mortal cuando Hitler invadió Polonia en septiembre de 1939. Durante tres años sufrieron un acoso constante hasta que los nazis los separaron por la fuerza. La Sra. Klein y cinco de los niños fueron enviados al infame centro de exterminio de Treblinka, donde la mayoría de ellos perecieron. Samuel y su padre fueron transportados a otro campo, Majdanek.

Con siete cámaras de gas, dos horcas y más de 200 edificios, Majdanek era el lugar donde Samuel podría haber esperado respirar por última vez. Unos 80.000 prisioneros fueron asesinados allí. Afortunadamente, Samuel Klein no fue uno de ellos. Tuvo la audacia de intentar escapar, y en julio de 1944, lo logró. Durante los siguientes diez meses, esquivó a las autoridades mientras vivía en los bosques y campos del sur de Polonia, ayudado por los polacos cristianos que lo protegieron.

Después de que la Segunda Guerra Mundial en Europa terminara en mayo de 1945, Klein se mudó a Alemania y adquirió las habilidades de carpintería que había aprendido de su padre. Fue allí donde mostró la primera chispa de espíritu empresarial. Descubrió que podía ganar más dinero vendiendo vodka y cigarrillos a las tropas aliadas que en la carpintería. También abrió una tienda de delicateses en Berlín. Luego, a principios de los 50, decidió que era hora de seguir adelante. Dejó Alemania con una esposa, un hijo de dos años y unos 6.000 dólares en ahorros, una suma que resultó crucial en su siguiente aventura.

La primera opción de Klein fue Estados Unidos, pero las cuotas de inmigración bloquearon su entrada. La pérdida de Estados Unidos fue la ganancia de Brasil, ya que él y su pequeña familia se dirigieron entonces a São Paulo, con un corto período de tiempo en Bolivia. Sus ahorros le compraron una casa, un caballo y una carreta que incluía una lista de los 200 clientes del anterior propietario de la carreta. Durante casi cinco años, mientras hablaba sólo un portugués muy rudimentario, Klein vendió mantas, sábanas y toallas y aumentó su base de clientes leales a unos 5.000.

El día de Año Nuevo de 1958, Klein abrió su primera tienda en Brasil. Comercializó ropa de cama, que antes vendía puerta a puerta, y más tarde, electrodomésticos, muebles y otros artículos para el hogar también. Durante los siguientes 50 años, el ex prisionero de un campo de concentración, nacido en Polonia, construyó Casas Bahía en una red de más de 500 tiendas en 15 estados brasileños con 55.000 empleados y millones de clientes satisfechos al año.

Antes de morir en noviembre de 2014 a la edad de 91 años, se ganó la reputación de ser una de las figuras empresariales más queridas del país, “el Sam Walton de Brasil”. De los trapos que llevaba cuando escapó de las garras de los nazis, pasó por todo un camino hasta llegar a tener un patrimonio neto de casi mil millones de dólares.

A lo largo del camino, Klein hizo algunas cosas notables que le dieron a su compañía interminables premios de excelencia en la venta al por menor. Se hizo amigo de toda la vida de la estrella del fútbol brasileño Pelé, que se convirtió en portavoz de la empresa. Construyó la mayor red de almacenes de América Latina. Se centró como un láser en el servicio al cliente. Creó un popular plan de cuotas que hizo que sus productos fueran asequibles para las personas de bajos ingresos e inspiró a un grupo de rock brasileño a incluir una frase en el  coro de una exitosa canción: “Mi felicidad es un libro de pagos de Casas Bahia“. Y fue un generoso filántropo, donando millones a nuevas escuelas y organizaciones benéficas.

Pedro Tavares Fernandes, Presidente del Observatório do Empreendedor en Florianópolis, Brasil, me ayudó a traducir uno de los obituarios de Klein del portugués al inglés. Él califica a Klein como un modelo de logro empresarial:

Debido a una historia de pobreza, siempre ha sido difícil para los brasileños comprar muebles y electrodomésticos. Samuel Klein desarrolló un sistema de crédito muy efectivo para que los pobres pudieran comprarlos. Llegó a una gran multitud de compradores con tasas de interés razonables y le recompensaron con bajas tasas de morosidad y lealtad de los clientes. Es muy común aquí decir, cuando estás a punto de comprar algo caro, que lo pagas en 24 meses con un programa de financiación de Casas Bahia. Nunca escuché nada malo sobre Samuel Klein.

Tres cuartos de siglo después de que dejara Polonia, Klein todavía tiene admiradores allí también. Mikołaj Pisarski, Presidente del Instituto Mises de Educación Económica en Wroclaw, me dijo esto:

Si Samuel Klein hubiese vivido en Polonia, para el momento de su muerte hubiese sido el quinto polaco más rico. A diferencia de otros países poscomunistas, muchos de los más ricos de aquí deben su riqueza a las estrechas relaciones con el antiguo régimen o a tratos ilícitos del gobierno poco después de la transformación. Klein se destaca como un ejemplo de lo que un verdadero empresario debe ser. Lo que logró se lo debe sólo a su trabajo duro e ingenio. Lo logró a pesar de no tener amigos en las altas esferas y en el proceso, hizo que la vida de las personas, en un país que lo acogió como un inmigrante, fuese mucho mejor.

Según Pisarski, la historia de Klein es sólo una de las muchas que involucran a los polacos que triunfan en Sudamérica. Otra fascinante es la de Ernest Malinowski, quien diseñó el Ferrocarril Central Andino peruano. A finales del siglo XIX, era el ferrocarril más alto del mundo. Puede leer sobre Malinowski aquí y aquí.

Las barreras al éxito económico se interponen en el camino de casi todo el mundo, grandes y pequeños, en un grado u otro. Lo poco que realmente vale la pena es fácil de conseguir, por no hablar de una gran fortuna. Algunas personas se rinden fácil y rápidamente.

Luego están los Samuel Kleins del mundo, las maravillas verdaderamente poco comunes que superan lo inimaginable para convertirse en lo inesperado. Son héroes, constructores, creadores de riqueza y sirvientes de millones, cuyas vidas mejoran.

Ningún ensayo sobre el notable Samuel Klein debería concluir sin unas palabras propias de este gran hombre. Se las ofrezco al lector porque personifican el espíritu de servicio y de emprendimiento de Klein:

Confío en el ser humano. De lo contrario no abriría las puertas de mis tiendas todos los días. Lo que ayuda a mantenerme vivo es la confianza que tengo en los demás.

Uno más uno es igual a dos. Pero la suma de una idea más una idea no son dos ideas, sino miles de ellas.

La riqueza de un pobre es su nombre… Si el cliente es un conserje o un albañil, si es un buen pagador, Casas Bahia le dará líneas de crédito; así podrá hacer realidad sus sueños.

Mi lema es la confianza. Confiar en los clientes, en los proveedores, en los empleados, en los amigos y, sobre todo, confiar en mí mismo.

Cuanto mayor sea el problema, mayor será la oportunidad.

Para obtener información adicional, véase:

Samuel Klein obituary

The Samuel Klein Institute

Founder of Brazil’s Largest Retail Chain Dies

A History of Casas Bahia

Origen: fee.org.es

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