Cómo los influencers de TikTok y Facebook de China impulsan la propaganda

Por AMANDA SEITZ, ERIC TUCKER y MIKE CATALINIClint Watts, presidente de Miburo, una firma de investigación que rastrea las operaciones de desinformación en el extranjero, trabaja en su escritorio en la sede de la empresa, el 15 de marzo de 2022, en Nueva York. Algunos de los reporteros de los medios estatales de China se identifican como blogueros de viajes y personas influyentes en el estilo de vida en plataformas de redes sociales de propiedad estadounidense como Instagram, Facebook y YouTube, acumulando millones de seguidores en todo el mundo. The Associated Press ha identificado docenas de estas cuentas, que forman parte de una red de perfiles que permiten a China vender fácilmente propaganda a los usuarios desprevenidos de las redes sociales. (Foto AP/Bebeto Matthews)

WASHINGTON (AP) — Para sus 1,4 millones de seguidores en TikTok, YouTube, Instagram y Facebook, Vica Li dice que es una “bloguera de la vida” y “amante de la comida” que quiere enseñarles a sus fans sobre China para que puedan viajar por el país con facilidad. .

«¡A través de mi lente, te llevaré por China, te llevaré a la vida de Vica!» dice en un video publicado en enero en sus cuentas de YouTube y Facebook, donde también da clases de chino a través de Zoom.

Pero esa lente puede estar controlada por CGTN, la red de televisión dirigida por el estado chino donde ella ha aparecido regularmente en transmisiones y aparece como reportera digital en el sitio web de la compañía. Y mientras Vica Li les dice a sus seguidores que ella “creó todos estos canales por su cuenta”, su cuenta de Facebook muestra que al menos nueve personas administran su página.

Esa cartera de cuentas es solo un tentáculo de la creciente influencia de China en las plataformas de redes sociales de propiedad estadounidense, según descubrió un examen de Associated Press.

A medida que China continúa afirmando su poderío económico, está utilizando el ecosistema global de redes sociales para expandir su ya formidable influencia. El país ha construido silenciosamente una red de personalidades de las redes sociales que repiten la perspectiva del gobierno en publicaciones vistas por cientos de miles de personas, operando virtualmente al unísono mientras promueven las virtudes de China, desvían las críticas internacionales sobre sus abusos a los derechos humanos y promueven los puntos de discusión de Beijing sobre asuntos mundiales como la guerra de Rusia contra Ucrania.

Algunos de los reporteros afiliados al estado de China se han postulado como influencers o blogueros de moda en Instagram. El país también ha contratado empresas para reclutar personas influyentes para entregar mensajes cuidadosamente elaborados que mejoren su imagen para los usuarios de las redes sociales.

Y se está beneficiando de un cuadro de occidentales que han dedicado canales de YouTube y Twitter para hacer eco de las narrativas pro-China en todo, desde el trato de Beijing a los musulmanes uigures hasta la atleta olímpica Eileen Gu, una estadounidense que compitió por China en los Juegos de Invierno más recientes.

proporción

Miniatura de vídeo de Youtube

La red de influencers permite a Beijing ofrecer fácilmente propaganda a usuarios desprevenidos de Instagram, Facebook, TikTok y YouTube en todo el mundo. Al menos 200 personas influyentes con conexiones con el gobierno chino o sus medios estatales están operando en 38 idiomas diferentes, según una investigación de Miburo, una firma que rastrea las operaciones de desinformación en el extranjero.

“Puedes ver cómo están tratando de infiltrarse en cada uno de estos países”, dijo el presidente de Miburo, Clint Watts, ex agente del FBI. “Se trata solo de volumen, en última instancia. Si simplemente bombardeas a una audiencia durante el tiempo suficiente con las mismas narrativas, la gente tenderá a creerles con el tiempo”.

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Mientras que la guerra de Rusia contra Ucrania era ampliamente condenada como un asalto descarado a la democracia, el autodenominado «viajero», «narrador» y «periodista» Li Jingjing acudió a YouTube para ofrecer una narrativa diferente.

Publicó un video en su cuenta llamado “Crisis de Ucrania: Occidente ignora las guerras y las destrucciones que trae a Medio Oriente”, en el que se burla de los periodistas estadounidenses que cubren la guerra. También ha dedicado otros videos a amplificar la propaganda rusa sobre el conflicto, incluidas afirmaciones de genocidio ucraniano o que Estados Unidos y la OTAN provocaron la invasión de Rusia.

Li Jingjing dice en su perfil de YouTube que está ansiosa por mostrar a sus aproximadamente 21 000 suscriptores “el mundo a través de mi lente”. Pero lo que no dice en sus segmentos sobre Ucrania, que tienen decenas de miles de visitas, es que ella es una reportera de CGTN, articulando puntos de vista que no son solo los suyos sino también los puntos de conversación familiares del gobierno chino.

La mayoría de las personas influyentes de China usan discursos similares a los de Li Jingjing con la esperanza de atraer audiencias de todo el mundo, incluidos EE. UU., Egipto y Kenia. Las personalidades, muchas de ellas mujeres, se autodenominan “viajeros” y comparten fotos y videos que promocionan a China como un destino idílico.

“Claramente han identificado que la ‘mujer influenciadora china’ es el camino a seguir”, dijo Watts sobre China.

La AP identificó docenas de estas cuentas, que colectivamente han acumulado más de 10 millones de seguidores y suscriptores. Muchos de los perfiles pertenecen a reporteros de los medios estatales chinos que en los últimos meses han transformado sus cuentas de Facebook, Instagram, Twitter y YouTube (plataformas que en gran parte están bloqueadas en China) y comenzaron a identificarse como «bloggers», «influencers» o anónimos. periodistas.” Casi todos publicaban anuncios de Facebook, dirigidos a usuarios fuera de China, que animaban a la gente a seguir sus páginas.

Las personalidades no revelan de manera proactiva sus vínculos con el gobierno de China y han eliminado en gran medida las referencias en sus publicaciones a sus empleadores, que incluyen CGTN, China Radio International y Xinhua News Agency.

Los gobiernos extranjeros han tratado durante mucho tiempo de explotar las redes sociales, así como su sistema de anuncios, para influir en los usuarios. Durante las elecciones estadounidenses de 2016, por ejemplo, una agencia de Internet rusa pagó en rublos para publicar más de 3000 anuncios políticos divisivos dirigidos a los estadounidenses.

En respuesta, las empresas de tecnología como Facebook y Twitter prometieron alertar mejor a los usuarios estadounidenses sobre la propaganda extranjera etiquetando las cuentas de los medios respaldados por el estado.

Pero AP descubrió en su revisión que la mayoría de las cuentas de medios sociales de personas influyentes chinas están etiquetadas de manera inconsistente como medios financiados por el estado. Las cuentas, como las de Li Jingjing y Vica Li, a menudo están etiquetadas en Facebook o Instagram, pero no están marcadas en YouTube o TikTok. La cuenta de Vica Li no está etiquetada en Twitter. El mes pasado, Twitter comenzó a identificar la cuenta de Li Jingjing como un medio estatal chino.

Vica Li dijo en un video de YouTube que está disputando las etiquetas en sus cuentas de Facebook e Instagram. Ella no respondió a una lista detallada de preguntas de la AP.

A menudo, los seguidores que se sienten atraídos por las cuentas que presentan imágenes panorámicas del paisaje de China pueden no ser conscientes de que también encontrarán propaganda respaldada por el estado.

Las pintorescas fotos de Instagram de Jessica Zang la muestran sonriendo bajo un sol radiante, pateando nieve fresca en la cima de una estación de esquí en las montañas de Altai en la región china de Xinjiang durante los Juegos Olímpicos de Beijing. Se describe a sí misma como creadora de videos y bloguera que espera presentar a sus seguidores «fotos y videos hermosos sobre la vida en China».

Zang, una videobloguera de CGTN, rara vez menciona a su empleador a sus 1,3 millones de seguidores en Facebook. Facebook e Instagram identifican su cuenta como «medios controlados por el estado», pero no está etiquetada como tal en TikTok, YouTube o Twitter, donde Zang se enumera a sí misma como una «influenciadora de las redes sociales».

“Creo que es probable que ella no ponga ninguna afiliación estatal por elección, porque pones esa etiqueta en tu cuenta, la gente comienza a hacer ciertos tipos de preguntas”, Rui Zhong, quien investiga tecnología y la relación entre China y Estados Unidos para Washington. -con sede en Wilson Center, dijo de Zang.

Entre las fotos de turismo hay publicaciones con propaganda más obvia. Un video titulado “¿Qué piensan los extranjeros en BEIJING sobre el PCCh y su vida en China?” presenta a Zang entrevistando a extranjeros en China que hablan efusivamente sobre el Partido Comunista Chino e insisten en que el gobierno no los vigila de la forma en que los forasteros podrían pensar.

“Realmente queremos que más personas… sepan cómo es realmente China”, dice Zang a los espectadores.

Ese es un objetivo importante en China, que ha lanzado esfuerzos coordinados para dar forma a su imagen en el extranjero y cuyo presidente, Xi Jinping, ha hablado abiertamente de su deseo de que China sea percibida favorablemente en el escenario mundial.

En última instancia, relatos como el de Zang tienen como objetivo oscurecer las críticas globales a China, dijo Jessica Brandt, experta en interferencia extranjera y desinformación de Brookings Institution.

“Quieren promover una visión positiva de China para ahogar sus registros de derechos humanos”, dijo Brandt.

Li Jingjing y Zang no respondieron mensajes de la AP en busca de comentarios. CGTN no respondió a las repetidas solicitudes de entrevistas. CGTN America, que está registrada como agente extranjero en el Departamento de Justicia y ha revelado tener acuerdos comerciales con varias organizaciones internacionales de noticias, incluidas AP, CNN y Reuters, no devolvió los mensajes. Un abogado que ha representado a CGTN America tampoco respondió.

Un portavoz de la embajada china en Washington, Liu Pengyu, dijo en un comunicado: “Los medios y periodistas chinos llevan a cabo actividades normales de forma independiente, y no se debe suponer que el gobierno chino los dirige o interfiere”.

El interés de China en el reino de los influencers se hizo más evidente en diciembre después de que se revelara que el Consulado chino en Nueva York había pagado $300,000 a la firma de Nueva Jersey Vippi Media para reclutar influencers para publicar mensajes en Instagram y seguidores de TikTok durante los Juegos Olímpicos de Beijing, incluido contenido que destacaría el trabajo de China sobre el cambio climático.

No está claro qué vio el público de esa campaña, y si las publicaciones en las redes sociales fueron etiquetadas correctamente como anuncios pagados por el Consulado chino, como lo requieren Instagram y TikTok. Vippi Media no ha proporcionado al Departamento de Justicia, que regula las campañas de influencia extranjera a través de un estatuto de 1938 conocido como Ley de Registro de Agentes Extranjeros, una copia de las publicaciones que pagó a personas influyentes para difundir, a pesar de que la ley federal exige que la empresa lo haga.

Vipp Jaswal, director ejecutivo de Vippi Media, se negó a compartir detalles sobre las publicaciones con AP.

En otros casos, el dinero y los motivos detrás de estas publicaciones de Facebook, videos de YouTube y podcasts son tan turbios que incluso quienes los crean dicen que no sabían que el gobierno chino estaba financiando el proyecto.

El locutor de radio de Chicago, John St. Augustine, le dijo a AP que un amigo que es dueño de New World Radio en Falls Church, Virginia, lo invitó a presentar un podcast llamado “The Bridge” con un equipo en Beijing. Los anfitriones hablaron sobre la vida cotidiana y la música en los EE. UU. y China, e invitaron a los trabajadores de la industria musical como invitados.

Dice que no sabía que CGTN había pagado a New World Radio $389,000 para producir el podcast. La estación también recibió millones de dólares para transmitir contenido de CGTN 12 horas diarias, según documentos presentados ante el Departamento de Justicia en nombre de la compañía de radio.

“Cómo hicieron todo eso, no tenía ni idea”, dijo St. Augustine. “Me pagó una empresa aquí en los Estados Unidos”.

La relación de la estación con CGTN terminó en diciembre, dijo Patricia Lane, copropietaria de New World Radio.

El Departamento de Justicia solicitó recientemente la opinión pública sobre cómo debería actualizar el estatuto FARA para dar cuenta del mundo efímero de las redes sociales y sus desafíos de transparencia.

“Ya no son folletos ni periódicos impresos”, dijo la jefa de unidad de FARA, Jennifer Kennedy Gellie, sobre los mensajes. Son «tweets y publicaciones de Facebook e imágenes de Instagram».

Origen: AP news

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